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NASA 介绍前往海卫一的候选任务「Trident」

Triton
NASA/JPL-Caltech NASA/JPL/USGS

NASA 的任务当中,最便宜、任务范围也最小的一级名为「Discovery 系列」,目前正在由四个提案决选到最后两个的过程当中。四个提案里,两个以金星为目标,分别是分析金星大气组成的 DAVINCI+ 及测绘金星地表高度的 VERITAS;而剩的两个则一个是前往木卫一的 IVO,另一个就是今天的主角,前往海卫一的 Trident 了。

海王星目前为止仅有航海家 2 号在 1989 年时掠过一次,但航海家 2 号是在 1977 年时发射,使用的是相当古老的科研仪器,在这之后我们就再也没有拜访过这太阳系的最后一个行星了。现在有了更先进的技术后,科学家觉得可以再次探访海王星及其奇特的卫星海卫一(又名特里同),因此提出了一个高速掠过海卫一的任务,名为 Trident(三叉戟)。之所以在此时提出的原因,是因为虽然每隔 13 年木星和海王星的相对位置,就会提供一个经由木星的重力辅助前往海王星的窗口,但 2026 年中发射、2038 年抵达的这个窗口将提供一个百多年一度的机会,可以让 Trident 在经过海卫一时,在向阳的一面拍下几乎整个表面。这使科学家能一次完整地记录海卫一的地质,并且与航海家 2 号当年拍下的照片做比较,有着重大的意义。

除了拍照任务之外,Trident 还将通过磁场来推断海卫一表面下是否有海洋,并且近距离量测其特别活跃的电离层。当然,更不能错过的是,海卫一是太阳系中唯一一颗逆行的大型卫星,其逆行的的原因(目前的推测是它是海王星由古柏带补获的)、以及逆行对于整个海王星系统的影响,都会是 Trident 将试图解开的谜团了。

不过,Trident 要成行的话,也还是要先赢过其他三个提案就是了。只能寄望轨道上的特殊性,能给它特别的加分啰。

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